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Canova's drawings

Canova's drawings

For many centuries anatomical drawings were fundamental for artists, particularly for sculptors. The study of dissected corpses gave information on muscles and blood vessels distribution and, in general, on body conformation as well as on the articulations of various anatomical parts.

Antonio Canova - Biographical note
Born in Possagno (Treviso, Northern Italy), on 1 November 1757, the young Canova showed his precocious talent; his grandfather, stone-cutter and unknown local sculptor, introduced him to sculpture. He worked in Venice and surrounding areas, and then in Rome, where he filled various public positions, among which Director of the Vatican Museums. He died in Venice on 13 October 1822.

An exponent of the Neoclassical age, he is the only Italian neoclassical sculptor to have become famous in Europe. Inspired by the Graeco-hellenistic statuary, Canova created statues outstanding for their grace, polish and purity of contour.

Drawings
Canova’s artistic education certainly comprised anatomical studies of which these sketches are proof. These 17 sketches belong to a larger collection and, probably dating back to his youth, can be roughly placed at around 1776 and 1779. Realized on stiff paper, they allow us to understand the young Canova’s grasp of anatomy, especially with reference to muscles. The artist used black carbon to draw the tendons and the adjoining anatomical parts, while sanguine (hematite, red ochre) is used for the muscles.

The paper has two different sizes: small (approx. 30 x 48 cm) and large (approx. 48 x 61 cm). The margins are not trimmed and extremely irregular.

In 1943, the Istituto Superiore di Sanità (Italian National Institute of Health) bought these drawings from Olschki, an antique bookshop in Rome.

The following list maintains the numbering and descriptions adopted by Massimo Pantaleoni (see Bibliography in the footer):

NECK
pl. I: neck muscles

TRUNCK
pl. II: trunk muscles
pl. III: thorax and abdomen muscles
pl. IV: dorsal muscles

LOWER LIMBS
pl. V: lower left limb muscles
pl. VI: left thigh, front surface muscles front view
pl. VII: hip and left thigh, rear surface muscles
pl. VIII: leg and back of the right foot muscles side view
pl. IX: limb and back of the foot, front surface muscles
pl. X: rear side of the right limb, surface muscles
pl. XI: foot sole muscles
pl. XII: foot surface muscles - rear side view

UPPER LIMBS
pl. XIII: upper left limb muscles, shoulder and arm
pl. XIV: upper left limb muscles, side view
pl. XV: upper left limb muscles, front view
pl. XVI: upper left limb muscles, medial view
pl. XVII: right hand muscles, back of the hand (left) and palm (right)

This collection of 17 sketches is complemented by a manuscript on Descrizione de muscoli esteriori del corpo humano (Description of the external muscles of the human body), written by Canova. The last page of this booklet contains a declaration, written in Rome in March 1850 and signed by the Knight Giuseppe D’Este, certifying the authenticity of both the sketches and the manuscript. D'Este was a member of the Roman circle of artists and art connoisseurs of the first half part of the XIXth century. He authored a few publications and in the Lettera… all’egregio… Massimiliano Laboreur professore di scultura… (Letter… to the eminent… professor of sculpture Massimiliano Laboreur…), printed in Rome in 1828 by Giuseppe Salviucci, he signed himself 'assistant director of the Vatican Museums'.

Conservation activities
Until 1999 the drawings were placed one on top of the other in a closed binder. This overlaying caused a severe loss of colour, particularly of the sanguine, which settled on the reverse of the drawing positioned above.

To avoid irreparable damage, at the end of 2000, it was decided to place each drawing in a separate folder made of non-acid paperboard, structured in such a manner as to prevent any form of contact.

The Istituto centrale per la patologia del libro, now known as ICRCPAL - Istituto Centrale per il Restauro e la Conservazione del Patrimonio Archivistico e Librario, was charged with the study and the execution of the conservation project.



Bibliography
(publications on Canova's sketches - or which make reference to the latter - available in the ISS Library)

- Joly M. La leçon d’anatomie. Le corps des artistes de la Renaissance au Romantisme. Paris, Éditions Hazan, 2008.

- Masini L.V. Antonio Canova e Pietro Tenerani. Tra Neoclassicismo e Restaurazione. La “memoria del futuro” come chiave di lettura. Il disegno nella scultura italiana dell’Ottocento tra Neoclassicismo e Restaurazione. Il corpus dei disegni di Giuseppe De Fabris. A cura di Agato Bruno, Milano, Silvana Editoriale, 2008, p. 13-23.

- Le tavole anatomiche di Antonio Canova: dalla collezione dei Libri rari e di pregio dell'Istituto Superiore di Sanità. A cura del Servizio Attività Editoriali. Roma: Istituto Superiore di Sanità; 2006. (Arte e scienza, 1). Riproduzione limitata delle tav. I, II, III, V, VIII, XVI.

- Merletti L. L'anatomia tra arte e scienza: note a margine della mostra "Arte e anatomia al tempo di Canova". Annali della Facoltà di Medicina e Chirugia della Università degli Studi di Perugia che pubblicano gli Atti della Accademia Anatomico-Chirurgica. 2005;95:53-60.

- Salvi P. Gli artisti e l'anatomia. Annali della Facoltà di Medicina e Chirugia della Università degli Studi di Perugia che pubblicano gli Atti della Accademia Anatomico-Chirurgica. 2005;95:79-99.

- I disegni anatomici del Canova. La nostra ricerca per la salute di tutti. 1934-2004. Roma: Istituto Superiore di Sanità, 2004, p. 41-75.

- Canova's anatomical drawings. Research for public health: 1934-2004. Roma : Istituto Superiore di Sanita, 2004, p. 41-75.

- Salvi P. Miologie canoviane. La nostra ricerca per la salute di tutti. 1934-2004. Roma: Istituto Superiore di Sanità, 2004, p. 33-39.

- Salvi P. Canova's myologies. Reasearch for the benefit of all. 1934-2004. Roma: Istituto Superiore di Sanità, 2004, p. 33-39.

- 70 anni dell'Istituto Superiore di Sanità: la nostra ricerca per la salute di tutti 1934-2004. Rassegna stampa e immagini dalla Celebrazione dei 70 anni dell'Istituto Superiore di Sanità Roma, 30 giugno 2004. A cura dell'Ufficio Stampa con la collaborazione del Settore Attività Editoriali. Roma : Istituto Superiore di Sanità, 2004, p. 9-11.

- Sleiter R. Quando Canova mostrava i muscoli. Il Venerdi di Repubblica, 25 giugno 2004;849:98-99.

- Vitiello G., Taranto M. 70 anni dell'Istituto Superiore di Sanità: la nostra ricerca per la salute di tutti 1934-2004. Notiziario dell'Istituto Superiore di Sanità, 2004;17(7/8):3-7.

- I disegni anatomici di Canova. Storia della scienza. Roma: Istituto della Enciclopedia Italiana Treccani, 2002, v.6, p. 659.

- Salvi P. Vincenzo Camuccini: disegni d’anatomia presso il vero. Labyrinthos. Ermeneutica delle arti figurative dal Medioevo al Novecento, XX, 39/40, Firenze: Le Lettere, 2001, p. 103-158.

- Salvi P. Giuseppe Bossi: il corso miologico dell’Accademia di Brera. Labyrinthos. Ermeneutica delle arti figurative dal Medioevo al Novecento, XVII, 33/34, Firenze: Le Lettere, 1998, p. 175-215.

- Pantaleoni M. Disegni anatomici di Antonio Canova. Istituto Superiore di Sanità, Roma, Fondazione Emanuele Paternò, Officine fotomeccaniche e tipografiche M. Danesi, 1949.

Published 16-07-2012 in Canova's drawings , last update 13-10-2017

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