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Tumori

Tumori

I tumori prendono origine dall'alterazione di cellule che si moltiplicano e si diffondono sfuggendo ai meccanismi che mantengono l’equilibrio dei diversi organi. Esistono numerosi tipi di tumori che possono interessare praticamente qualunque organo e sono in genere classificati in benigni o maligni a seconda della capacità di invadere le strutture circostanti e organi più lontani. Il termine neoplasie comprende oltre ai tumori degli organi solidi anche quelli delle cellule del sangue come linfomi e leucemie. Alcuni tumori sono esclusivi o più frequenti nel genere maschile o in quello femminile e anche nella risposta alle terapie si possono osservare delle differenze tra i generi.

Nonostante i grandi successi ottenuti negli ultimi decenni con misure di prevenzione, diagnostica precoce e terapia, i tumori maligni continuano ad essere tra le prime cause di morte e di deterioramento della qualità della vita, complice anche l’allungamento della vita media poiché, in molti casi, l’incidenza aumenta con l’età. Per alcune neoplasie la mortalità si è ridotta marcatamente; per altre, nonostante il grande impegno della ricerca, rimane il bisogno di trovare nuove terapie più efficaci e specifiche.

La terapia dei tumori si basa essenzialmente su chirurgia, soprattutto nelle forme localizzate, radioterapie e farmaci. Individuando alterazioni molecolari (la genetica del tumore) o bersagli che siano presenti in misura esclusiva, o prevalente, sulle cellule tumorali, negli ultimi anni sono stati sviluppati farmaci mirati a colpire selettivamente le cellule tumorali. La prevenzione è fondamentale, studiando l’epidemiologia dei tumori si possono individuare fattori di rischio ambientali o legati agli stili di vita che si possono correggere per ridurre il rischio di sviluppare la malattia tumorale. 

L’Istituto Superiore di Sanità (ISS) svolge attività di ricerca nel campo dell’oncologia, dell’ematologia e delle malattie genetiche, anche con indirizzo traslazionale.


null La caratterizzazione della risposta immunitaria antitumorale 

Il sistema immunitario è una complessa rete di cellule, tessuti, organi e molecole che difende il corpo dalle infezioni e altre malattie, tra le quali il cancro. Le cellule tumorali presentano differenze, rispetto alle cellule normali, che le rendono “estranee” al sistema immunitario e che, al pari degli agenti infettivi, possono provocare una risposta immunitaria al fine di essere eliminate.

Questo preziosissimo ‘organo’ del nostro corpo utilizza per le sue funzioni molecole solubili, come gli anticorpi, e cellule, come i globuli bianchi, che comprendono un largo numero di sottopopolazioni cellulari con diverse funzionalità, quali ad esempio granulociti, monociti e linfociti. 

I linfociti giocano un ruolo fondamentale nell’azione del sistema immunitario poiché sono capaci di riconoscere molecole “estranee”, definite non-self, sulle cellule tumorali ed attivare contro di esse la loro azione di difesa, eliminandole. Infatti, durante lo sviluppo di un tumore, le cellule cancerose nella loro crescita aberrante e incontrollata, dovuta ad un accumulo di mutazioni genetiche, assumono delle caratteristiche non-self e, nella maggioranza dei casi, vengono aggredite e distrutte dal nostro sistema immunitario. 

In alcuni casi, statisticamente molto rari, le cellule tumorali eludono la risposta immunitaria e continuano a crescere, grazie anche a meccanismi che compromettono la funzionalità immunitaria, quali l’immunosoppressione, sia nel sito tumorale che a livello del sangue del sistema periferico.  La corretta funzionalità del sistema immunitario in questi due distretti è, quindi, cruciale affinché l’organismo possa organizzare una risposta antitumorale efficace. Infatti, non i tutti i pazienti rispondono allo stesso modo a un trattamento immunoterapeutico. 

Lo studio dell’infiltrato tumorale e più in generale dell’assetto immunologico potrebbe aiutare i medici a fare scelte mirate, ovvero a selezionare i pazienti sicuramente in grado di beneficiare di tali terapie. Per cui uno degli obiettivi dell’immunologia dei tumori è la caratterizzazione in dettaglio delle varie sottopopolazioni di cellule immunitarie, definita immunophenotyping, attraverso tecnologie molto avanzate.